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L'ipotesi dell'igiene e il microbiota

Nel 1989, dopo aver osservato una correlazione inversa tra l'insorgenza della febbre da fieno e il numero di fratelli, David Strachan coniò il termine "ipotesi dell'igiene".

Strachan ha proposto che la diminuzione dell'incidenza delle infezioni durante l'infanzia alterasse lo sviluppo del sistema immunitario, portando ad un aumento del rischio di malattie allergiche. Studi successivi hanno dimostrato che crescere in una fattoria, frequentare la scuola d'infanzia e l'esposizione alla polvere domestica associata ai cani, forniscono una importante protezione contro lo sviluppo dell'asma.


Questa ipotesi è stata successivamente modificata per affermare che è l'esposizione microbica da batteri commensali che si sono co-evoluti con gli esseri umani (piuttosto che virus in rapida evoluzione) ad essere fondamentale e necessaria per la corretta maturazione del sistema immunitario.


Entrambe le ipotesi sono state utilizzate da allora per spiegare l'aumento di varie malattie autoimmuni e allergiche nei paesi occidentali. Ciò è ora supportato da prove epidemiologiche sostanziali per asma, febbre da fieno, dermatite atopica, diabete mellito e sclerosi multipla.


L'espansione del microbiota intestinale inizia immediatamente dopo la nascita ed è fortemente influenzata da fattori ambientali, con specie nel phylum Actinobacteria che spesso dominano durante l'infanzia.

In questo primo periodo di vita, i cambiamenti nel microbiota possono essere collegati allo sviluppo di disturbi polmonari cronici in età avanzata.

La diminuzione dell'esposizione ad agenti infettivi e i cambiamenti nel microbiota hanno molte cause, tra cui migliori pratiche igieniche, fornitura di acqua pulita, pastorizzazione degli alimenti e vaccinazione.

Gli antibiotici causano direttamente la disbiosi e nei neonati questo può aumentare la suscettibilità alle malattie infiammatorie croniche in età adulta.

Anche la dieta moderna, ricca di alimenti trasformati, grassi animali e cereali raffinati, colpisce il microbiota intestinale e può avere un ruolo importante in questi processi.

Inoltre, nelle aree in cui l'infezione da elminti è rara, l'incidenza di malattie allergiche è elevata. Gli individui con colonizzazione cronica da elminti mostrano iporesponsività immunitaria e una spiccata attività antinfiammatoria.